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Fundación UNAM

Bioplásticos, en pro del ambiente

 Autor: Dirección General de Divulgación de la Ciencia, UNAM

Cuando vamos al mercado, a la panadería, o compramos algunos productos, por lo general usamos plástico ya sea para empacarlos o transportarlos. Este material contamina el planeta por eso es importante buscar nuevas alternativas.

Investigadores del Instituto de Biotecnología (IBt) de la UNAM crearon bioplásticos microbianos a partir de polímeros hechos con Azotobacter, una bacteria que habita en el suelo. Estos bioplásticos pueden ser utilizados en las áreas de alimentos, farmacéutica y química; además son totalmente degradables, pues se integran rápidamente al suelo.

Envases desechables como vasos, platos, bolsas, así como dispositivos electrónicos son algunos de los objetos que pueden generarse con los bioplásticos. También existe la propuesta de fabricar autopartes como defensas, facias, tableros entre otros.

Carlos Peña Malacara, académico del IBt, explicó que entre otras aplicaciones médicas, el material permite construir prótesis, además los bioplásticos son útiles en el desarrollo de tejidos y válvulas cardiacas. Asimismo, pueden utilizarse en prótesis para cadera, hueso e incluso, injertos para paladar hendido. Para lograrlo se llevó a cabo todo un proceso de investigación en torno a estos usos.

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“La idea es ir sustituyendo poco a poco los materiales plásticos que actualmente se utilizan por los plásticos biodegradables, lo que implica un costo mucho menor para el medio ambiente”, aseveró.

La bacteria E. coli, destacó, también puede emplearse para este tipo de aplicaciones, aunque no produce de manera natural el bioplástico. Mediante ingeniería genética es posible insertarle genes para que tenga la capacidad de sintetizarlo.

Mencionó que esto es posible porque una célula bacteriana es como una fábrica para elaborar diversos productos de interés comercial como: plásticos, geles, hormonas, vitaminas, antibióticos, entre otros. Todo ello va surgiendo a partir de los conocimientos que se tengan de esa célula.

Lo que se busca es disminuir el uso de materiales de plástico convencionales a cambio de polímeros amigables con el ambiente, por ejemplo, eliminar las bolsas de plástico del súper mercado y otros desechables.

Finalmente, el especialista resaltó que mientras un plástico común tarda décadas en degradarse, los biopolímeros en unas semanas están totalmente incorporados al suelo.

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Plásticos: pros y contras

Sintético contra natural

Los plásticos que utilizas diariamente han desplazado a la madera y al vidrio en una gran cantidad de usos que incluyen la industria de la construcción, la farmacéutica, la alimentaria y la del transporte. Los plásticos biodegradables se deshacen en compuestos que no dañan el ambiente, como el agua y el dióxido de carbono.

Contaminación de gran tamaño

¿Tienes idea de cuánto contaminan los residuos plásticos? En el Océano Pacífico son de dos veces el tamaño de Estados Unidos; provienen de la población terrestre, de barcos y plataformas petroleras; el 100% de las muestras de arena de playas en el mundo están contaminadas con microplásticos, es decir, pequeños polvos tóxicos.

Reciclable, no reutilizable

A pesar de que los materiales plásticos pueden volver a usarse, una vez que se han reciclado no deben volver a contener productos de consumo humano; por otro lado, hay plásticos que no pueden reciclarse debido al alto costo que implica. El PET es uno de los plásticos reciclados más empleados.

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